"Arromboidéese sobre el diván y disfrute de su filete frito sobre roca del Sáhara con extractos de moho amazónico, mientras lee posts de lo más interesantes"

8 sept. 2010

¿QUÉ ES LA ANTIMATERIA?

La antimateria, al igual que la materia, está compuesta por partículas, que en este caso se denominan "antipartículas".

Los antielectrones, antiprotones y antineutrones se diferencian de los electrones, protones y neutrones, respectivamente, en la carga. Son idénticas en aspecto físico y en constitución, pero sus movimientos rotatorios se han invertido.

El antielectrón (también llamado positrón) es tan estable como el electrón, de hecho es idéntico a él en todos sus aspectos, excepto en su carga eléctrica. Su existencia puede ser indefinida, aunque el promedio de 'vida' es de una millonésima de segundo, hasta que se encuentra con un electrón con el cual se combina. Se produce así una neutralización mutua y literalmente desaparecen, no dejan ni rastro de materia ('aniquilamiento mutuo'), dando como resultado energía en forma de radiación gamma (puesto que la materia ni se crea ni se destruye).

Esto mismo ocurre con el antiprotón, que es tan evanescente como el positrón, por lo menos en nuestro Universo. En una ínfima fracción de segundo después de su creación, la partícula desaparece arrastrada por algún núcleo cargado positivamente. Entonces se aniquilan entre sí antiprotón y protón transformándose en energía y partículas menores. Por esta misma razón, es difícil observar antimateria en nuestro Universo: los científicos tan solo pueden observar las galaxias para intentar comprobar la existencia de reacciones masivas producto de las interacciones partícula-antipartícula.

En ocasiones, el protón y el antiprotón solo se rozan ligeramente en vez de llegar al choque directo. Cuando pasa esto, ambos neutralizan mutuamente sus respectivas cargas. El protón se convierte en neutrón, lo cual es bastante lógico. Pero no lo es tanto que el antiprotón se transforme en un 'antineutrón'. Con algo de física elemental es fácil comprender como forma un campo magnético la partícula cargada, pero ya no resulta tan fácil saber por qué hace lo mismo un neutrón, que por cierto ocurre. La prueba directa más evidente de ello es que cuando un rayo de neutrones golpea sobre un hierro magnetizado, no se comporta de la misma forma que lo haría si el hierro no hubiera sufrido este proceso. Los físicos sospechan que el neutrón contiene cargas positivas y negativas equivalentes a cero, aunque logran crear un campo magnético cuando gira la partícula. Sea como fuere, la rotación del neutrón nos da la respuesta a esta pregunta: ¿Que es el antineutrón? Un neutrón cuyo movimiento rotatorio se ha invertido, al igual que el positrón y el antiprotón.

Pero todos nos preguntamos, ¿cuál sería el origen de la antimateria? Dado que la materia y la antimateria son equivalentes en todas sus propiedades, excepto en su oposición electromagnética, cualquier fuerza que crease a la una originaria a la otra, y el Universo debería estar compuesto por iguales cantidades de una y de otra.

Hemos dicho antes que la única prueba de la existencia de la antimateria en nuestro universo sería la observación de estas tremendas explosiones que se aprecian en los núcleos de las galaxias, aunque hay quien respalda la idea de que no son lo suficientemente fuertes. El colapso gravitatorio de una supernova al explotar y el fenómeno resultante, el agujero negro, sería el único mecanismo conocido para producir la energía requerida para tanta destrucción. Esta es una de las razones por las que hay quien defiende la inexistencia de antimateria en el universo.

A pesar de todo esto, la antimateria se ha podido crear en la tierra gracias a los aceleradores de partículas, y podría tener diferentes usos prácticos:

- Combustible: con sólo 250 gramos de antimateria se podría llegar a Marte en 1 día y a la Luna en 8 minutos.

- Producción de energía: es la fuente de energía más poderosa conocida por el hombre al tener una eficacia del 100%, ya que toda la masa se convierte en energía pura muy potente. Además no contamina ni produce radiaciones, y con una gota de antimateria se podría proporcionar energía para toda Nueva York durante un día.

- Armamento: se podría fabricar, desgraciadamente, el explosivo más potente que pueda imaginarse: un gramo de antimateria, unido a otro gramo de materia tiene una potencia de 20 kilotones, es decir, produciría una energía capaz de levantar una masa de 1 millón de toneladas a 20.000 metros de altura, o lo que es igual, la intensidad de la bomba de Hiroshima (una explosión equivalente a 20.000 toneladas de TNT).

El problema de todo esto es la fabricación de la antimateria, ya que habría que gastar previamente para su producción 100 millones más de energía. Aún así, se crean inintencionadamente en los escáneres PET (Positron Emission Tomography), la tomografía por emisión de positrones (los antielectrones), que se usa en diagnósticos médicos. Actualmente también se investiga la posibilidad de utilizar antiprotones en terapias contra el cáncer.


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